El telescopio espacial TESS, a la caza de nuevos exoplanetas

Este lunes (16.04.2018) la NASA lanza un nuevo telescopio espacial. Al igual que su predecesor Kepler, TESS buscará exoplanetas fuera de nuestro sistema solar. ¿Descubrirá un planeta parecido a la Tierra?

La misión TESS despegará este lunes (16.04.2018) a las 18:32 hora local desde Cabo Cañaveral, en Florida. Por primera vez, la agencia espacial estadounidense NASA usará un cohete de la empresa privada SpaceX.

En una órbita terrestre alta, el telescopio girará lentamente alrededor del Planeta Azul observando con sus instrumentos las profundidades del universo. El Satélite de Sondeo de Exoplanetas en Tránsito (TESS, por sus siglas en inglés) deberá descubrir nuevos exoplanetas, es decir planetas que giran alrededor de estrellas fuera de nuestro sistema solar.

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Los planetas no brillan

En el pasado, ha sido sumamente difícil para los astrónomos descubrir este tipo de planetas. A diferencia de las estrellas (soles), que emiten luz propia u otras ondas, los planetas se mueven en la oscuridad. De ahí que sean prácticamente invisibles para los telescopios ópticos.

Los exoplanetas solo se pueden descubrir si, vistos desde la Tierra, pasan volando directamente enfrenta de su estrella principal. En ese caso, su sombra oscurece por un momento la luz de la estrella. Esto les permite a los astrónomos calcular qué tan grandes y rápidos son y a qué distancia están de su sol.

El antecesor: Kepler

TESS, listo para despegar

Con ayuda de este método, ya entre 2009 y 2013 el telescopio espacial Kepler descubrió más de 5.000 posibles exoplanetas, de los cuales 2.512 fueron confirmados como tales posteriormente. Sin embargo, debido a problemas técnicos, la misión Kepler tuvo que ser modificada. A partir de 2014, el telescopio tuvo que trabajar con menor resolución. Si bien Kepler descubrió más exoplanetas, se concentró sobre todo en otros cuerpos y fenómenos celestes, como explosiones de supernovas, sistemas estelares, asteroides y cometas.

Audios y videos sobre el tema

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Adios al Kepler

Projekt Zukunft vom 08.04.2018 Planeten
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Visión futuro | 09.04.2018

La cazadora de planetas

Sin embargo, ahora se le está acabando el combustible a Kepler. Una razón más para la NASA para lanzar al sucesor TESS.

Grandes expectativas

TESS no es más grande que un refrigerador, pero es altamente eficiente. Sus cuatro cámaras deberán enfocar las 200.000 estrellas más luminosas. Al igual que en el caso de Kepler, los científicos de la NASA esperan encontrar exoplanetas del tamaño de la Tierra, que tengan una distancia "ideal" hacia su sol, ya que esos son los requisitos para que pueda haber vida como la nuestra.    

El satélite deberá aportar datos durante dos años. Su área de observación será 400 veces más grande que la de Kepler. Además, TESS permite a investigadores invitados analizar otros cuerpos celestes. Científicos pudieron nombrar cerca de 20.000 objetos sobre los que TESS recabará datos.

Fabian Schmidt (VT/CP)

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Planetas similares a la Tierra

¿Una segunda Tierra?

El exoplaneta Kepler-186f está a 500 años luz de nuestra Tierra y gira alrededor del Kepler Enado Rojo-186, un sol que posee solo un cuatro por ciento de la energía de nuestro sol. Kepler 186f gira alrededor del Sol a una distancia de este que permitiría, teóricamente, que allí hubiera vida. El agua no se congela sobre su superficie, pero si hay agua allí es aún incierto.

Planetas similares a la Tierra

Algo más grande que la Tierra

Lamentablemente no hay fotos del exoplaneta. Los científicos usan modelos como este para representar a Kepler.186f. De Kepler.438b, recién descubierto, ni siquiera hay gráficos, a pesar de que está a sólo 470 años luz. El Kepler-438b gira alrededor de la órbita de una estrella similar al Sol y algo más grande que la Tierra.

Planetas similares a la Tierra

Sonda busca planeta

La sonda espacial Kepler se lanzó en 2009 a la búsqueda de planetas similares que, se supone, están en una zona que registra temperaturas que, al menos en teoría, permitirían que surgiera vida en ellos. Además de las temperaturas, deben tener una superficie en las que las aleaciones de silicato y metales sean sólidas, lo que los diferencia de los planetas cuya superficie está formada por gases.

Planetas similares a la Tierra

Océanos gigantes

Esta imagen del Kepler-62e muestra un planeta que, evidentemente, está cubierto por un océano. Es probable que todos los planetas similares a la Tierra lo estén. El de la foto se halla en la constelación Lyra, a 1.200 años luz de la Tierra.

Planetas similares a la Tierra

Los hermanos Kepler

El radio de Kepler-62f es cerca de 1,4 veces más grande que el de la Tierra, y algo mayor que el de su hermano, el Kepler 62-e. También podría ser adecuado para la vida, y los investigadores creen que es posible que su superficie contenga piedras y agua.

Planetas similares a la Tierra

Alrededor de dos soles

Kepler 16b no es, aparentemente, habitable en absoluto. Una lástima, ya que allí sus habitantes podrían ver dos salidas y dos puestas de sol todos los días. Pero su superficie está cubierta de gases, rocas y hielo.

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Imágenes fascinantes del telescopio Hubble

En la Nebulosa del Águila se pueden ver planetas que están a 7.000 años luz de la Tierra. La imagen fue tomada por el telescopio Hubble, que operan la ESA y la NASA en conjunto. Dentro de la nebulosa se hallan incontables estrellas y sistemas solares.

Planetas similares a la Tierra

Se hizo la luz

Así se ven los pilares de la creación: más nebulosas, pero también más color. El polvo estelar y el gas son quebrados por la luz que emiten las estrellas recién nacidas. La nuevas fotos del Hubble permiten observar modificaciones en las constelaciones a lo largo de un período de tiempo más largo.

Planetas similares a la Tierra

Oculto en la constelación del Carro

Esta galaxia, llamada NGC 4102 es del tipo Liner, es decir, que emiten, como un tercio de las galaxias, una baja cantidad de rayos iónicos. En el centro hay una región en la que, aparentemente, nacen nuevas estrellas. El centro de esta constelación es un disco con un radio de 1.000 años luz, y nadie sabe hasta ahora qué sucede sobre su superficie.

Planetas similares a la Tierra

Misterios de la Vía Láctea

La nebulosa Messier 92, que pertenece a la constelación de Hércules y está en la Vía Láctea, se puede reconocer a simple vista en el claro cielo nocturno. Se trata de una nebulosa que contiene unas 330.000 estrellas. La mayoría de ellas está formada por hidrógeno y helio, y no contienen elementos pesados, como los metales.

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La mejor imagen de Andrómeda

Esta foto de la galaxia Andrómeda tiene, en el original, 1.500 millones de pixeles. Es la imagen más detallada que jamás se tomó de una galaxia. El telescopio Hubble logró detectar en ella 100 millones de estrellas y miles de conglomerados de planetas. Los dos extremos de la imagen están separados por 40.000 años luz.

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