La sonda InSight: nuestro primer viaje al interior de Marte

Cargada con tecnología europea, una nave espacial estadounidense tomará muestras del interior de Marte, por primera vez. La sonda InSight va tras el secreto de cómo se formaron los planetas rocosos como la Tierra.

¿Marte? ¿Por qué no mejor construir una base en la Luna?, inquieren algunos. En efecto, la conocemos mejor y está más cerca de la Tierra. La Luna es un trampolín hacia otros cuerpos celestes. Además, la usamos como rampa gravitacional para acelerar y ahorrar combustible con nuestras sondas espaciales.

El ser humano visitó la Luna en los años sesenta y setenta. Y los astronautas regresaron a casa sanos y salvos. Y sin las misiones Apolo, nunca nos hubiéramos atrevido a soñar con InSight.

InSight se lanzó el 5 de mayo de 2018, con un cohete Atlas, desde California. Su aterrizaje está previsto para este 26 de noviembre en la Llanura de Elíseo, en Marte. La misión durará poco más de un año marciano (unos 2 años terrestres); 708 días lunares, o 728 días terrestres.

Viaje al pasado

La curiosidad y fascinación por saber cómo es Marte son inmensas. Cuanto más se sabe sobre Marte, más entendemos nuestra Tierra. Ya sabemos mucho sobre nuestro sistema solar, pero no sobre la formación de los planetas. "Creemos que el calor se produce cuando chocan gas y polvo en el sistema solar, formando así un planeta gracias a la fuerza de la gravedad. Es tanto el calor que el planeta se derrite", explica Suzanne Smrekar, subdirectora de los proyectos de investigación de la misión InSight. 

Luego, "el planeta se enfría y comienzan a formarse cristales", agrega Smrekar. Los materiales más pesados ​​se hunden y forman el manto del planeta. El hierro y el níquel forman un núcleo metálico, mientras que el material más ligero asciende a una corteza primaria. Estas son estructuras básicas que comparten los planetas rocosos, como la Tierra y Marte. Sus capas, mantos y núcleos, sin embargo, tienen una composición química diferente. Estas son justamente las capas que InSight investigará en Marte.

Tomándole el pulso a Marte

La Luna ha revelado algunos, pero no todos los secretos sobre el surgimiento de los planetas. "Ni la presión ni las temperaturas internas de la Luna son tan altas como en la Tierra y en Marte", resalta Smrekar.

InSight medirá la conductividad térmica del planeta rojo con una "sonda de flujo de calor" y registrará los movimientos de las placas tectónicas, así como otras actividades sísmicas. La sonda verificará también cuánto se está moviendo el Polo Norte marciano mientras Marte está orbitando alrededor del Sol. De este modo, los investigadores quieren averiguar si el núcleo de Marte es líquido y si este contiene otro metal diferente al hierro.

"La Tierra y Marte son dos planetas rocosos surgidos al mismo tiempo", explica Annick Sylvestre-Baron, jefa adjunta del proyecto, quien agrega que "mientras la Tierra sigue viva, Marte se convirtió en un helado desierto hace unos 3.500 millones de años”. El sistema francés de medición sísmica CNES le tomará el pulso a Marte. Y la sonda de flujo de calor HP3, desarrollada por el Centro Aeroespacial Alemán (DLR), hará lo propio. HP3 penetrará unos 5 metros el suelo marciano.

"La humanidad necesita saber de dónde viene y adónde va", concluye Sylvestre-Baron. Así que, si todo funciona, InSight nos podrá enseñar más sobre nuestro sistema solar y revelará secretos sobre la vida en la Tierra.

(JOV/CP)

Agua en estado líquido en Marte

Debajo de la superficie hay un lago

Esta ilustración muestra cómo la sonda ESA Mars Express descubrió agua líquida debajo de una superficie cubierta de hielo, con la ayuda de un sensor de radar especial. Debido a que hace mucho frío en este punto de Marte, el agua debe ser extremadamente salada. De lo contrario, no sería líquida, y el radar no la habría detectado.

Agua en estado líquido en Marte

¡Agua!

En 2015, científicos estadounidenses descubrieron por primera vez pruebas de agua líquida en Marte. En las temporadas más calurosas del año, el agua probablemente se precipita por las laderas montañosas de Marte, dejando estrías o grietas en la superficie rocosa, que fueron analizadas por los investigadores de la NASA.

Agua en estado líquido en Marte

Masas de sales

Las estrías en las laderas montañosas miden más de cinco metros de ancho y más de cien metros de largo, como se puede apreciar en esta imagen del cráter Horowitz. No obstante, esta agua no es potable, ya que contiene una gran cantidad de sales, como, por ejemplo, perclorato de magnesio. En realidad se trata más bien de masas saladas con agua que se precipitan por la ladera.

Agua en estado líquido en Marte

Agua líquida, pese a bajas temperaturas

Las sales reducen el punto de congelación del agua. Como resultado, esta permanece líquida en Marte, donde se registran temperaturas menores a cero grados centígrados. Sin embargo, las estrías solo se forman en el verano marciano. En los tiempos más fríos del invierno, el agua aparentemente sí se congela.

Agua en estado líquido en Marte

A vista de pájaro

Científicos estadounidenses han analizado imágenes y datos de la sonda de la NASA “Órbita de Reconocimiento de Marte”. Desde hace tiempo ya se tenía conocimiento de las grietas en las colinas. Ahora los investigadores las han podido examinar por primera vez con un instrumento de medición especial. Las sales se descubrieron desde el aire, a una altura de 300 km.

Agua en estado líquido en Marte

Un océano en Marte

Desde hace mucho tiempo los científicos creen en la existencia de agua en Marte. Antaño, grandes superficies del Planeta Rojo estuvieron cubiertas por agua. Incluso había un gran océano. Sin embargo, la mayor parte del líquido se evaporó hacia el universo.

Agua en estado líquido en Marte

En busca de agua

Asimismo, vehículos exploradores como "Curiosity" buscan agua en Marte, y, con ello, también esperan hallar señales de vida. Sin embargo, los científicos estadounidenses suponen que el agua en las colinas es demasiado salada como para contener organismos vivos. Al menos, organismos con una vida tal como nosotros la conocemos.

Agua en estado líquido en Marte

Vida en Marte

Pero, ¿quién sabe? De por sí, las formas de vida en Marte probablemente sean completamente diferentes a las de la Tierra. Pero si existen comunidades microbianas tolerantes a la sal en el Planeta Azul, ¿por qué no podrían existir también en las laderas montañosas de Marte?

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